La guía de los polialcoholes o alcoholes de azúcar

Gominolas "panditas"Los polialcoholes, también conocidos como polioles o alcoholes de azúcar son utilizados como edulcorantes bajos en calorías. Aumentan la dulzura en los alimentos sin tener que agregarles demasiada azúcar por lo que generalmente se encuentran en alimentos clasificados como “bajos en calorías”, “sin azúcar” o “sin azúcar añadido”.

¿Qué son los alcoholes del azúcar?

A pesar de su nombre, los alcoholes del azúcar no son azúcar ni tampoco alcohol. Estos son sustitutos del azúcar naturales que contienen aproximadamente la mitad de las calorías del azúcar. Reciben su nombre porque son hidratos de carbono que tienen una estructura química similar a la de un azúcar y de un alcohol.

Los alcoholes del azúcar se encuentran en muchos alimentos tales como la goma de mascar, el helado, pudines, productos horneados y chocolate. Estos pueden usarse en vez de azúcar o en combinación con un sustituto del azúcar. Los alcoholes de azúcar no solamente añaden un ligero sabor dulce, sino también añaden el volumen y la textura que el azúcar proporciona.

Al igual que la fibra dietética, los alcoholes de azúcar son técnicamente hidratos de carbono pero tienen una menor densidad de energía (calorías por gramo) y a diferencia del azúcar (sacarosa) no afectan los niveles de glucosa en sangre y no provocan la aparición de caries dentales.

Los principales alcoholes del azúcar empleados en alimentación comparados con el azúcar de mesa:

IngredienteKcal/grIndice glucémicoDulzuraDulzura/Kcal
Sacarosa (azúcar de mesa)460100% 0,25
Arabitol o lixitol0,2070% 3,5
Eritritol0,21081% 3,5
Glicerol o glicerina4,3360% 0,14
Hidrolizado de almidón hidrogenado33940-90% 0,13-0,3
Isomaltosa o isomaltitol2950% 0,25
Jarabe de maltitol35275% 0,25
Lactitol2640% 0,2
Maltitol2,13690% 0,43
Manitol1,6050% 0,31
Sorbitol2,6960% 0,23
Xilitol2,413100% 0,42

*En esta tabla, se clasifican según calorías por gramo, índice glucémico, dulzor y dulzor por contenido calórico (teniendo en cuenta que un dulzor del 100% correspondería al azúcar de mesa).

Los polioles se pueden clasificar por su estructura química como derivados de monosacáridos (por ejemplo, manitol sorbitol, xilitol, eritritol…), mezclas derivadas de disacáridos (por ejemplo, isomalt, lactitol, maltitol…) o derivados de polisacáridos (por ejemplo, jarabe de maltitol, hidrolizado de almidón hidrogenado o HSH…).  Los alcoholes de azúcar más comunes en los alimentos son maltitol, sorbitol, isomalt y xilitol.

¿Los polialcoholes son buenos para la salud?

La FDA ha determinado que los alcoholes del azúcar no son perjudiciales para el consumo humano. A pesar de ello, usted debe consumirlos con moderación. El cuerpo absorbe los alcoholes del azúcar lentamente, debido a que la mayor parte de los alcoholes de azúcar no se absorben en la sangre, pasan a través del intestino delgado y son fermentados por las bacterias en el intestino grueso. Por lo tanto, un consumo excesivo puede producir gas, diarrea y malestar estomacal en algunas personas. De acuerdo con la Asociación Dietética Estadounidense, consumir más de 50 gr de sorbitol o de 20 gr de manitol al día puede causar diarrea. La FDA requiere que los alimentos y bebidas que contienen sorbitol o manitol incluyan un rótulo de advertencia en que se describa este efecto laxante.

Chicles sin azúcar

Beneficios de los polialcoholes

  • Pueden ayudar en el control de peso disminuyendo la densidad de calorías de los alimentos, no obstante, su consumo excesivo también puede suponer un problema.
  • Afectan menos al nivel de glucosa en sangre que el azúcar ya que su absorción es incompleta y causan un aumento más modesto y más lento de la glucemia por lo que pueden ser útiles en dietas para diabéticos.
  • No contribuye a la formación de caries. De hecho, el xilitol ayuda a inhibir las bacterias orales y se utiliza a menudo en los chicles sin azúcar por esta razón y se autoriza el uso de una declaración en el etiquetado de alimentos que diga que los alcoholes de azúcar no provocan caries.

¿Cómo encuentro los polialcoholes en la etiqueta de información nutricional?

Los alcoholes del azúcar son fáciles de detectar porque tienen la terminación “-tol” en su nombre. Si un alimento viene rotulado como que “no contiene azúcar” (“sugar free” en inglés) la Administración de Alimentos y Medicamentos de los EEUU (USFDA) requiere que el alcohol del azúcar que se usó en el alimento esté anotado como ingrediente. Sin embargo, si se usó más de uno en el alimento, la FDA sólo requiere que se use el término alcoholes del azúcar. Además, en la informaición nutricional deberán ser incluidos a la cantidad de hidratos de carbono, ya sea en el total o en una línea separada para alcoholes de azúcar o polialcoholes. En el caso de que el producto tenga la etiqueta “sin azúcar” o “sin azúcar añadido”, el fabricante deberá reflejar la cantidad de polialcoholes por separado de manera obligatoria.Etiquetado de polialcoholes

¿Cómo afectan los polialcoholes los niveles de glucosa en sangre?

Los alcoholes del azúcar tienen un efecto sobre los niveles de glucosa en la sangre, pero el efecto es menor que el del azúcar. Si un alimento tiene menos de 5 gramos de alcoholes del azúcar por porción, probablemente va a afectar muy poco su nivel de glucosa en sangre. Sin embargo, si un alimento tiene más de 5 gramos de alcoholes del azúcar por porción, La Asociación estadounidense para la diabetes recomienda los siguientes consejos para ayudarle a determinar cuántos hidratos de carbono por porción debe contar en su plan de comidas.

  • Reste la mitad de los gramos de alcohol del azúcar del total de hidratos de carbono.
  • Use los gramos de hidratos de carbono que le queden en su plan de alimentación.

Conclusión

Los alcoholes de azúcar son ideales para satisfacer el gusto por lo dulce, además son seguros para personas diabéticas, ayudan a controlar el peso y alcanzar metas como la de una dieta baja en hidratos de carbono. Sólo hay que asegurarse de no comer en exceso para no aumentar de peso y para evitar problemas gastrointestinales.

Referencias

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